Saturday, June 28, 2008

Su Sussudio


Phil Collins' "Sussudio" was apparently a popular choice for children's televised talent contests circa 1986. I may have performed it myself had I been older than 2. The damn thing's been stuck in my head ever since I saw this awesome performance at Street Carnage with an accompanying anecdote about precociously gay kids. It reminds me of the scene in American Psycho where he's flexing in the mirror during the threesome. Coincidentally I just finished reading the novel upon which it was based, which is funny and brilliant in its way but also has some incredibly graphic sexual violence that made me physically nauseated at times. I still prefer the movie. But back to this video, note the cool-guy host with the 80s face (seriously, it's not just the hair and clothes, there's no young people with faces like that anymore) who dances to stage left as the song starts.

Then there's this one featuring future stars Mario Lopez, already fancying himself a lady-killer, and one Stacy Ferguson. Hey, guess who had the worst singing voice and dance moves of the group? Hint: he or she (seriously, I'm not sure) is currently a huge pop star and quite possibly, to paraphrase Sports Illustrated, a sign of the immanent apocalypse.

Monday, June 23, 2008

El Guincho in Madrid



Barcelona-based El Guincho took the stage solo on Saturday at a free show in Madrid as part of the European Day of Music. Armed with only a sampler, a mic, one tom drum and a tambourine, he whipped the crowd into a frenzy with his tropicalia-based electronica. I've heard him compared to Panda Bear, who I also love, but the only real similarity is that they're one-man bands singing over loops. El Guincho veers much closer to dancey techno, and while his recordings might seem borderline annoying if you listen to it while typing at your computer, I highly recommend them for your next open-minded dance party and by all means, catch him on tour if possible.

Also on the bill were electro trio The Pinker Tones, also from Barcelona, who mixed things up by playing live bass, guitar and a pared-down drum kit along with their mixing and scratching.

Saturday, June 21, 2008

New Sigur Rós



Sigur Rós is streaming their whole new album at their website, and you can also download the mp3 and watch the video for the amazing first single "Gobbledigook." Most of the album is what we've come to expect from the band, but "Gobbledigook" features acoustic strumming, a fast melody, and clocks in at under 3 minutes! This one especially and a couple more tracks have a very positive, upbeat feeling that I'm really enjoying. The video compliments the tribal good feelings of the song by showing naked youths frolicking in a forest. It is "inspired by and created in collaboration with" photographer Ryan McGinley, who apparently is currently boning the lead singer. Speaking of which, Vice recently published some cool early photographs by McGinley with little stories about their context.

Will Arnett is a hilarious bastard.

The sketch comedy show Human Giant is an oasis in the vapid, soul-sucking desert that is today’s MTV. Here we have a guest appearance by GOB himself, Will Arnett, who seems to play the same character in anything I’ve ever seen him in, maybe that's his real personality but he still manages to be hilarious. It gets pretty raunchy, don’t watch it at work or in front of any impressionable children.

Sunday, June 8, 2008

El Chiki Chiki en la luz del Quijote


(English Translation coming soon)
Tuve el placer de ver por la primera vez la semana pasada el concurso anual de la Eurovisión. No había planeado verlo puesto que era el sábado justo antes de los exámenes finales, pero una amiga me acordó de su existencia cuando me contó que alguien la había invitado a una fiesta de ver el concurso.
—Pero debería estudiar—dijo.
—A lo mejor podríamos estudiar en tu casa y tener la tele encendido, el volumen bajo y nos pondremos atención cuando pase algo interesante—sugerí.
Estábamos en la tienda PC City donde estaba esperando para revolver unos ariculares. Le preguntó a un chaval de unos quince años esperando en un sillón igualito que lo en que ella sentaba.
— ¿Sabes cuando empieza la Eurovisión?
—Pues, creo que por las nueve, ¿no? Por las nueve. Pero el Chiki Chiki no estará hasta las once o por ahí.
Por supuesto, el Chiki Chiki. La selección de España para representarse en la competición y lo único que importaba a alguien aquí de ella. Había visto el video en YouTube, me hacía gracia, pero no entendía su popularidad enorme. Tomaba un café una vez con un grupo de españoles quienes empezaban discutir su estupidez y lo único que pude añadir a la conversación era, “Sí, pero es cómico, ¿no?”
Pero esto era antes de experimentar la misma Eurovisión y contemplar lo que intentaba hacer este Sr. Chikilicuatre. Después de mirar un par de canciones, me horrorizó el espectáculo de un desfile de canciones repugnantes, la mayoría con letras genéricas en inglés. No pude distinguir entre la competencia salvo un par que se destacaban por mostrar algo de la cultura del entrante o alguna gota de originalidad. La alternativa de ver más de este desastre hizo que nos apetecía estudiar para el examen del arte.
Eventualmente me noté la introducción de España. Subimos el volumen y miramos fijamente a la pantalla mientras Rodolfo Chikilicuatre empieza con un solo de unas notas de “Old MacDonald” tocado con su juguete guitarra y entonces canta, o mejor dicho, recita sus letras absurdas sobre su baile, “El Chiki Chiki,” los varios personajes que lo bailen mientras sus bailarinas se caían y entonces luchan a levantarse de nuevo. La interpretación terminó en la plaza décimo séptimo pero un solo país, Andorra, la dio su máximo número de puntos. Es una señal de brillantez que a pocos les encanta algo, mientras los demás lo odian o no se llama la atención.
Obviamente, no conozco las culturas de los otros países europeos como la española después de vivir aquí durante nueve meses, pero me dio cuenta que esta interpretación sólo podría venir de España. Es un espectáculo de fracaso en que el cantante no puede cantar y las bailarinas no pueden bailar. Mientras los otros países hacen alarde su conocimiento de inglés, Chikilicuatre utiliza unas palabras de inglés mal pronunciado y deletreados fonéticamente como si fueran español en una pantalla atrás, por ejemplo breakdance como “brikindans”.
Su uso del medio de la canción pop a burlarse del mismo medio viene directo del Quijote. Cervantes escribió una obra maestra que esencialmente es una burla de la forma popular en aquella época de la novela caballería. Por supuesto hay más temas del libro que los relacionados a la caballería, pero es una crítica directa a ellas. Siglos después, el Quijote sobrevive como la primera novela moderna y podría decir la mejor de la historia, mientras el genero de la novela caballería está muerto hace siglos.
Cervantes fracasó y fracasó con sus novelas ejemplares porque el público, producto de la sociedad del Siglo XVI, no conectaban los temas. Cervantes escribía de un amor totalmente desconectado de las ideas del amor cortés y amor de lejos. Sólo llegó a reconocimiento con la publicación del Quijote. Pero el público general no reconocía las como criticismo social, sino como algo gracioso. “Baila el Chiki Chiki” ha entrado al concurso Eurovisión por su humor absurda, pero es realmente una critica de un concurso ridículo y inútil. España no eligió la canción porque querían perder o querían hacer la peor canción en la historia del concurso. Al contrario, sabían que iban a perder el diseño del voto (que algunos países vecinos siempre se votan y uno del Oriente siempre gana) y la escogió para decir que estupidez a propósito es preferible a canciones ridículos y terribles que se piensan muy serias.
Cuando tomó la decisión a convertirse en un caballero andante, Alonso Quijano tuvo que cambiar su nombre también, ya que todo de su personaje se cambió. Eligió el nombre don Quijote, un nombre ridiculo. “Rodolfo Chikilicuatre” es una invención del humorista David Fernández Ortiz, que hasta invento una fecha y lugar de nacimiento para Rodolfo. El nombre mismo es igualmente absurdo a Quijote, utilizando la antigua palabra española chiquilicuatre que tiene muchas connotaciones, ninguna positiva. Como nadie llamó a don Quijote “Alonso” después de su conversión, la prensa juega junto con Fernández en tratar el personaje como si fuera el propio artista mientras insista que Chikilicuatre es su apellido natural. Me acuerda del final de la vida de don Quijote, cuando dice que estaba loco pero ya es cuerdo, y no es don Quijote, sino Alonso Quijano. Pero nadie lo acepta. Ya están metidos en su juego. Estoy seguro que hasta su muerte, la gente llamarán a David Fernández Ortiz como Rodolfo y le pedirán a bailar el Chiki Chiki.

In defense of Scarlett Johansson (kind of)


So Scarlett Johansson's musical vanity project has been out for almost a month, and the critical response and sales have both been dismal. Critics have not been able to separate the music from the knowledge that it was made by a movie star with no real singing talent but high profile friends, and fans of her Hollywood movies looking for a typical pop album and finding distorted, slow shoegaze instead.
But the fact is, becoming famous enough to release a major-label album is a crapshoot based on knowing the right people and/or being in the right place at the right time. So her previous fame must be excluded from the discussion. Then there's the matter of her voice. It's deep and doesn't have much range; the comparison that comes to mind is Nico, who herself is proof that you don't need to have a great voice or write lyrics or music to make classic songs. And who is Johansson covering here? Tom Waits, the critical darling with a voice that makes Bob Dylan look like an American Idol contestant.
The production is courtesy of TV on the Radio's David Sitek, and the first single, "Falling Down" sounds like nothing more than his band as fronted by the actress. Obviously it's missing the two amazing vocalists of TVOTR, but crank it up and try to deny its apocalyptic, slow-building power as she sings, "I've come 500 miles just to see your halo..." The fact that David Fucking Bowie sings backup on it and he's the least remarkable part of the track has to say something.
Anywhere I Lay My Head is not a great album, but it's certainly not bad and has several amazing tracks, which would be a shame to miss out on regardless of your feelings on Johansson's acting or public persona.

SeeqPod - Playable Search
Playing the Ramones to Johansson's Nico fronting the Velvet Underground, this is Vivian Girls. I just heard three of their songs and don't know a whole lot about them except that they're from Brooklyn (where else?). They also have elements of shoegazey distortion in their guitar and production, but it's over super-poppy songs reminiscent of 60s girl groups. They have much sweeter voices than ScarJo and an overall punkier, less polished aesthetic. Possibly their catchiest song, "Where Do You Run To" is available over at Gorilla vs. Bear.

Rounding out today's trio of female-fronted pop is Sweden's Lykke Li, whose debut album Youth Novels just came out in Europe and is soon to follow in the States. You've probably already heard it, but I have to include my favorite version of "I'm Good I'm Gone" which was filmed in a bathroom and involves some creative water-based percussion. I really like the arrangement on her songs where it's kind of sparse in the verses and then all comes together for brilliant, hooky choruses.